科學小解答之為什麼清涼的東西都是薄荷口味!?

科學小解答之為什麼清涼的東西都是薄荷口味!?


Photo credit: Danny, via flickr, CC BY NC ND 2.0

會議室裡沉悶的空氣讓你昏昏欲睡,你摸摸口袋,趕緊拿出隨身攜帶的白花油往鼻子上一擦,馬上一股涼意襲上腦門,這才終於聽懂老闆到底在說什麼~

又或者你是在夏天時進到新訓中心的男子漢,你一定忘不了那種直到要就寢前身上依然又臭又黏的感覺,如果不拿個爆炸涼的溼紙巾或是爽身粉往身上倒的話根本就沒辦法睡覺(但還是睡不著..)

不論擦的抹的塗的聞的甚至是嚼的,市面上眾多會讓你感覺到涼涼的產品(冰箱裡的除外),幾乎都有一個共通的成分 – 薄荷!因此只要一說到清涼,相信絕大多數人的鼻子裡都會浮現出薄荷的味道,這可不是什麼古典制約的心理反應,而是真的變涼了!應該說,讓你覺得變涼了。



Photo credit: David-D.-McKemy, via Wikimedia Commons, CC BY 2.0

為什麼都是薄荷口味阿?難道不能開發一點新口味嗎!
對,滿難的。

在我們的皮膚裡有一種稱為TRPM8的蛋白質,當周圍溫度低於26°C的時候便會激發它的活化,進而讓生物感受到冷的感覺,換句話說,TRPM8就像是我們對「冷」的警報器,透過這樣的機制,我們才能感受到外在環境的溫度變化,進而做出因應的動作,譬如是不是該多加一件外套,或是要不要今晚揪團吃麻辣鍋之類的。



Photo credit: Forest-and-Kim Starr, via flickr, CC BY 2.0

但這跟薄荷有什麼關係!?

薄荷的葉片中含有豐富的薄荷醇(也有人稱為"薄荷腦",Menthol, 化學式為C10H20O),也就是製造薄荷油的主要成分,薄荷醇與溫度降低一樣會激發TRPM8的活化,所以同樣會有讓我們感覺到「冷」,但其實真正的溫度並沒有改變,更簡單的說就是你被騙了。



Photo credit: Andrés Nieto Porras, via Flickr, CC BY SA 2.0

如果你剛吃完一顆薄荷口味的喉糖,再搭配著真正的冰冷食物(例如萬惡淵藪的冰淇淋)一起入口的話,因為口腔內被激發的TRPM8的數量大增,便會得到火箭升空般的清涼。(就像如果只聽到一台消防車的聲音,你大概會以為他是來抓貓或是摘蜂窩的,但如果一次來了一百台,你難免會想說是不是你家樓下有火山爆發了!)



Dukas Ju, via flickr, CC BY NC 2.0

反之,當然也有感受熱的蛋白質,TRPV1,當溫度高於43°C,或是碰到辣椒素(化學式為C18H27NO3)時,熱呼呼的感覺就會立刻向你襲來,這下總算知道為什麼吃麻辣鍋的時候總是覺得食物特別燙口,而且隔天起床上廁所時還能依稀感覺到昨夜的溫暖了吧~


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